Het mensaapje Mafuka wordt op Oudejaarsdag 1911 door ene heer Wertheim in New York aan het Apenhuis van Artis geschonken. Daar wordt hij verzorgd door Wilhelmus Houtman, die hij helpt door hem als beginnend oppasser tijdens de voederronde langs alle andere apen te leiden. Hoewel er al in 1916 vermoedens zijn dat Mafuka tot een onontdekte apensoort behoort, wordt er aangenomen dat hij een chimpansee is met een zeer vriendelijk karakter. Tien jaar later blijkt dat Mafuka een bonobo is, dan nog een compleet nieuwe apensoort.

Maar chimpansee of niet, Mafuka wordt razendsnel populair. Het publiek smult van de kunstjes die hij vertoont, zoals touwtje springen en kruiwagen rijden. Het Algemeen Handelsblad bericht in 1915 enthousiast over een apenshow in Artis: ‘Mafuka, de merkwaardige Chimpansee (…) vertoont er de sterkste staaltjes; waartoe is deze jolige apenkwajongen al niet in staat!’ Het verdriet is dan ook groot als Mafuka op 12 juni 1916 sterft aan een leveraandoening. De Amsterdammer meldt, met enig gevoel voor drama: ‘Ook zal het in deze tijden niet gemakkelijk vallen door aankoop te voorzien in de groote leemte die Fuka’s heengaan op het vroolijke speelveld zoowel als in de Anthropoïdenserre van het apenhuis heeft achtergelaten.’

Toch is Mafuka nooit helemaal van het toneel verdwenen. Na zijn dood is hij opgezet, zittend op een bankje zoals hij dat altijd graag deed, en uiteindelijk bij Naturalis beland. De bonobo is nog altijd van alle kanten te bewonderen op de website.