De brand in hotel Polen (mei 1977)

In de ochtend van 9 mei 1977 brak in het gerenommeerde Hotel Polen op het Rokin (doorlopend naar de Kalverstraat) een helse brand uit, die het grote complex geheel verwoestte en 33 doden kostte (vooral Zweedse toeristen). Vreemd genoeg lijkt deze brand al weer zo goed als vergeten. Mooi dus dat het onvolprezen historische tv-programma Andere Tijden er een fascinerende, bloedstollende documentaire aan heeft gewijd. Die werd afgelopen zondag 13 mei 2012 uitgezonden, maar is nog steeds te zien via de site 'Uitzending gemist'

Op de zuidhoek van de Kalverstraat en de Papenbrugsteeg (nu Kalverstraat 15) stond al in de 18de eeuw het Poolse Koffiehuis (Poolsche Coffyhuis). In 1857 werd dat tevens een logement, dat even later werd uitgebreid aan met nummer 17. In 1890 werd het koffiehuis gesloopt en door architect Eduard Cuypers vervangen door een groot, luxueus hotel-cafe-restaurant, met ingang aan het Rokin. In de 20ste eeuw werd Polen vooral bezocht door beurshandelaren, maar vooral na de Tweede Wereldoorlog raakte het cafe ook in trek bij schrijvers en journalisten. Annie M.G. Schmidt bijvoorbeeld schreef in de jaren vijftig liefst hier haar versjes ("Dikkertje Dap', 'Het fluitketeltje', 'De sproetenfee' e.d.) en haar eerste klassieke kinderboeken. Maar in de jaren zestig raakte de klad erin. In 1974 werd het cafe-restaurant gesloten en verhuurd aan een meubelzaak. Het hotel bleef nog open. Tot pas drie jaar later de fatale brand uitbrak.